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In the beginning: Florence Nightingale 

In early nineteenth century Britain, the nursing profession was viewed with 

derision.  Hospitals were seen as filthy, dangerous places, and nurses as 

unsavoury characters.   

One woman, Florence Nightingale was determined to change this perception. 


In 1853, when British health care proved inadequate during the Crimean War 

(1853-56), Nightingale volunteered her services.  Over the course of the four-year 

war, Nightingale led hospital staff in caring for thousands of wounded and sick 


When Nightingale and 38 British nurses arrived in the Crimea, conditions were 

much worse than they had anticipated.  Infection was rife and stores had either 

not arrived or had been 

lost at sea

.  Nightingale immediately recognised that the 

hospitals needed to be properly managed and often worked 20 hour days to 

achieve this.  She was the first to recognise the connection between a patient’s 

mental and physical wellbeing.  At night Nightingale would walk the hospital 

corridors, caring for her patients.  She was given the affectionate nickname, “The 

Lady with the Lamp”.   

After returning to Britain, Nightingale demanded a Royal Commission into the 

Military Hospitals and the health of the army.  Money donated by the general 

public was used to establish the first organised training school for nurses, the 

Nightingale Training School at St Thomas’ Hospital, London. 

In her later life Nightingale  researched,  campaigned and wrote over 200 reports, 

pamphlets and books on nursing, hospital organisation and health reform, which 

had a profound effect in Britain and across the world.  

Florence  Nightingale’s  ideas  on  nursing  were  ahead  of  her  time  and  changed 

society’s  approach  to  nursing  for  ever.    She  was  a  visionary  health  reformer, 

introducing a holistic approach to nursing and promoting commitment to patient 

care.    Perhaps  Nightingale’s  greatest  achievement  was  to  take  the  first  step  in 

making nursing a respectable profession for women.  

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In 1907 the Hungarian Red Cross Society proposed 

that a world tribute be paid to Florence Nightingale in 

the form of a special medal for women who 

distinguished themselves in the noble mission of 

caring for the sick and wounded.   

Over 40 Australian nurses have received the Florence 

Nightingale medal.   

In 1992, the International Committee of the Red Cross changed the criteria for 

awarding the Florence Nightingale Medal so that both male and female nurses 

would be eligible. The award is now open to qualified nurses and voluntary 

nursing aides who are active members or regular helpers of a national Red Cross 

organisation or an affiliated medical or nursing institution. 


Research one of the following Australian nurses who have been awarded the 

Florence Nightingale Medal: Matron Olive Paschke, Sister Evelyn Conyers, Captain 

Vivian Bullwinkel or Barbara Moriarty.  

i) Why were they awarded this medal?  

ii) How do their actions reflect the work of Florence Nightingale? 

For more information  

Vivian Bullwinkel


Nurses exhibition:


Search for a person


Roll of Honour:


First world war nominal roll:


First world war embarkation roll:


Family history  

Brief essays and lots of links about major conflicts



Florence Nightingale Medal posthumously awarded to 

Matron Olive Paschke, 2/10th Australian General 

Hospital.  Paschke drowned, along with 32 other 

Australian nurses, when the Vyner Brooke was sunk by 

Japanese bombers in the Banka Strait on 14 February 

1942.   AWM 




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