Erich Fromm & the conscience

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Erich Fromm & the conscience 











The Authoritarian Conscience 


We are all influenced by external authorities, eg parents, teachers, society.  Rules are 

applied by authority figures and punishments given for breaking them; we then 

internalise this and this can be thought of as our ‘conscience’.  However, this is just a 

fear of displeasing authority.   

"The authoritarian conscience is the voice of an internalized authority such 

as the parental authority, or state authority. The authoritarian 'conscience' 

is a fear for the authority rather than a representation of the individual's 

real conscience, the source of natural value judgments” (Erich Fromm. Man 

For Himself, 1947). 

 ‘In most social systems, obedience is the supreme virtue, disobedience the 

supreme sin. When most people feel "guilty", they are actually feeling 

afraid because they have been disobedient. They are not really troubled by 

a moral issue, as they think they are, but by the fact of having disobeyed a 

command.’  (Erich Fromm, ‘On Disobedience and Other Essays’, 1981) 

Such disobedience would then produce guilt and make us more submissive to authority; 

this is why Fromm famously wrote “The paradoxical and tragic situation of man is 

that his conscience is weakest when he needs it most”.   

Construction of the authoritarian conscience involves the interaction of two processes:  first 

the perfection of character is projected onto an external authority - parental, 

religious or state authority; and secondly, the projected image of perfection or 'ideal' 

is internalised in the individual's consciousness. Internalisation of the projected 

image leads to the individual's unshakable conviction in the external authority as the 

personification of the perfect character. The conviction is so strong that the individual loses 

the capacity for rationality and reason and this leads to rigid thinking. The power of fear 

for the authority replaces the power of ethical reasoning and as a result the 

conscience which is constructed becomes increasingly authoritarian and irrational. 

"interaction of internalisation (of external authority) and projection results 

in an unshakable conviction in the ideal character of the authority, a 

conviction which is immune to all contradictory empirical evidence." (Erich 

Fromm. Man For Himself, 1947). 

This sort of ‘learnt conscience’ should not have authority over us, because it is as likely to 

lead us to do wrong as it is to do right. This is how Fromm thought that Nazi authorities 

manipulated the ‘conscience’ of the German people: the German people ‘learnt’ that Jews 

were not to be trusted, etc.  Fromm himself escaped Nazi Germany in 1934. 


The Humanistic Conscience or Rational Conscience 


Over time, Fromm identified a second view of the conscience.  The humanistic conscience 


‘an intuitive knowledge of what is human and inhuman, what is conducive 

to life and what is destructive of life’ (Fromm, 1981). 

Humanistic conscience assesses and evaluates our behaviour; we use if to judge how 

successful we are as people.  It is our real self and we use it to realise our potential as 

people.  We use our own discoveries in life and the teachings and example of others to 

give us personal integrity and moral honesty.  This is the opposite to the slavish obedience 

and conformity of the authoritarian conscience.    Being obedient to the authoritarian 

conscience can lead us to murdering innocents (as the Nazis did) in a way that taking 

responsibility to follow our humanistic conscience cannot. 


Human adaptability depends on construction of rational conscience; The 

conscience is a naturally flexible valuing system which allows for the protection of personal 

integrity during the process of adaptation to changing social conditions. Such self-

knowledge is necessary for rational evaluation of the ever-changing social environment.  


Development of rational conscience depends on actualisation of human potential; 

innate human values are raised to the conscious level of the brain functioning during 

development of conscience.  Such moral development involved in the construction of 

rational conscience depends on realisation of human potentialities for growth, for 

happiness, for love and for reason. But the innate potentialities are like seeds. They 

become manifest in later life only if provided with the right environment for spiritual 

growth and development i.e. self-realisation or 'self-actualisation', which is a function of 

growth in the context of freedom from external authoritarianism which breeds fear. 


















In some ways, this development is similar to the shift in Freudian views of the conscience from: (i) conscience as 

suppressed guilt, caused by tensions between the id and the superego (which was Freud’s original view); to (ii) 

the (so-called) ‘mature conscience’ that balances the desires of the id with the requirements of society mediated 

through the superego; (this is the view of some modern Freudian psychologists – but is a development of what 

Freud himself would have thought).  Fromm is often referred to as a ‘neo-Freudian’ psychologist. 

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