¿Qué tan frecuente es la sífilis?



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g ¿Qué tan frecuente es la sífilis?

En los Estados Unidos, las autoridades de salud registraron más 

de 36,000 casos de sífilis en el 2006, de los cuales 9,756 eran 

de sífilis primaria y secundaria. Asimismo, la mitad de todos los 

casos de sífilis primaria y secundaria en el 2006 se reportaron 

en 20 condados y 2 ciudades, y en su mayoría correspondían 

a personas de 20 a 39 años de edad. La incidencia más alta de 

sífilis primaria y secundaria se registró en mujeres de 20 a 24 

años de edad y en hombres de 35 a 39 años. Los casos de sífilis 

congénita reportados en recién nacidos aumentaron de 339 

casos nuevos en el 2005 a 349 en el 2006.

Entre el 2005 y el 2006, el número de casos reportados de sífilis 

primaria y secundaria aumentó en un 11.8%. Las tasas de sífilis 

primaria y secundaria en hombres se incrementaron cada año 

entre el 2000 y el 2006, mientras que en las mujeres esto mismo 

ocurrió entre el 2004 y el 2006. En el 2006, el 64% de los casos 

reportados de sífilis primaria y secundaria correspondieron a 

hombres que tienen relaciones sexuales con hombres (HSH).

g ¿Cómo se contrae la sífilis?

La sífilis se pasa de una persona a otra a través del contacto 

directo con una úlcera sifilítica. Las úlceras aparecen princi-

palmente en los genitales externos, la vagina, el ano o el recto. 

También pueden salir en los labios y en la boca. La transmisión de 

la bacteria ocurre durante las relaciones sexuales vaginales, anales 

u orales. Las mujeres embarazadas que tienen esta enfermedad 

pueden pasársela a los bebés que llevan en el vientre. La sífilis no 

se propaga por el contacto con los inodoros, las manijas de las 

puertas, las piscinas, las bañeras normales o de hidromasaje, ni 

por compartir ropa o cubiertos.

g ¿Cuáles son los signos y síntomas?

Muchas personas que tienen sífilis no presentan síntomas durante 

años, pero aun así enfrentan el riesgo de tener complicaciones en 

la fase avanzada si no se tratan la enfermedad. Las personas que 

están en la fase primaria o secundaria de la enfermedad trans-

miten la infección, aunque muchas veces las úlceras sifilíticas no 

se puedan reconocer. Por lo tanto, las personas que no saben que 

están infectadas pueden contagiar la enfermedad.  

Fase primaria: 

La fase primaria de la sífilis suele estar 

marcada por la aparición de una sola úlcera (llamada chancro), 

pero puede que haya muchas. El tiempo que transcurre entre 



Hoja informativa de los CDC

¿Qué es la sífilis?

La sífilis es una enfermedad de transmisión sexual (ETS) causada por la bacteria 

Treponema  

pallidum. A menudo se le ha llamado “la gran imitadora” porque muchos de sus signos y síntomas 

no se distinguen fácilmente de otras enfermedades.

la infección por sífilis y la aparición del primer síntoma puede 

variar de 10 a 90 días (el promedio es de 21 días). Por lo  

general, el chancro es firme, redondo, pequeño e indoloro y 

aparece en el sitio por donde la sífilis entró al organismo.  

El chancro dura de 3 a 6 semanas y desaparece sin ser tratado. 

Sin embargo, si no se administra el tratamiento adecuado, la 

infección avanza a la fase secundaria.



Fase secundaria: 

La fase secundaria se caracteriza por 

erupciones en la piel y lesiones en las membranas mucosas. Esta 

fase suele comenzar con la aparición de una erupción en la piel 

en una o más áreas del cuerpo. Por lo general, la irritación no 

produce picazón. Las erupciones de la piel asociadas a la sífilis 

secundaria pueden aparecer cuando el chancro se está curando 

o varias semanas después de que se haya curado. La erupción 

característica de la sífilis secundaria puede tomar el aspecto 

de puntos rugosos, de color rojo o marrón rojizo, tanto en la 

palma de las manos como en la planta de los pies. Sin embargo, 

en otras partes del cuerpo también pueden aparecer erupciones 

de aspecto distinto, o que son similares a las causadas por otras 

enfermedades. Algunas veces, las erupciones asociadas a la sífilis 

secundaria son tan leves que pasan desapercibidas. Además de 

estas erupciones, puede que se presenten otros síntomas durante 

la fase secundaria de la sífilis, como fiebre, inflamación de los 

ganglios linfáticos, dolor de garganta, caída del cabello en algunas 

áreas, dolor de cabeza, pérdida de peso, dolores musculares y 

fatiga. Los signos y síntomas de la sífilis secundaria desaparecen 

aun si no son tratados, pero si no se administra tratamiento la 

infección progresará a la fase latente y posiblemente hasta la 

última fase de la enfermedad.

Fases latente y terciaria: 

La fase latente (oculta) de  

la sífilis comienza con la desaparición de los síntomas de las  

fases primaria y secundaria. Sin tratamiento, la persona  

infectada seguirá teniendo sífilis aun cuando no presente signos 

o síntomas ya que la infección permanece en el cuerpo. Esta 

fase latente puede durar años. La fase terciaria de la sífilis  

se puede desarrollar en un 15% de las personas que no han 

recibido tratamiento para la enfermedad y tiende a aparecer  

de 10 a 20 años después de que se contrajo la infección. En esta 

fase avanzada la sífilis puede dañar órganos internos como el 

cerebro, los nervios, los ojos, el corazón, los vasos sanguíneos, 

el hígado, los huesos y las articulaciones. Los signos y síntomas 

Sífilis y HSH



(hombres que 

tienen relaciones 

sexuales con 

hombres)

de la fase terciaria de la sífilis incluyen dificultad para coordinar 

los movimientos musculares, parálisis, entumecimiento, ceguera 

gradual y demencia. El daño puede ser grave y causar la muerte.

g ¿Por qué la sífilis es motivo de 



preocupación para los HSH? 

En los últimos años se ha reportado un aumento de casos de  

sífilis en hombres que tienen relaciones sexuales con hombres 

en varias ciudades y áreas como Chicago, Seattle, San Francisco, 

el sur de California, Miami y la ciudad de Nueva York. En los 

brotes recientes se registraron tasas elevadas de coinfección por 

el VIH que oscilaban entre el 20% y el 70%. Los problemas  

de salud que causa la sífilis en los adultos son de por sí graves, 

y ahora también se sabe que los chancros genitales que produce 

la sífilis en los adultos también hacen que sea más fácil  

transmitir y contraer el VIH a través del contacto sexual.

g ¿Cómo se diagnostica la sífilis?

Algunos médicos pueden diagnosticar la sífilis mediante el análisis 

de una muestra líquida del chancro (la úlcera infecciosa) en un 

microscopio especial llamado microscopio de campo oscuro. Si 

las bacterias de la sífilis están presentes en la úlcera, se observarán 

en el microscopio.

Otra manera de determinar si una persona tiene sífilis es mediante 

un análisis de sangre. Poco después de que una persona se infecta 

comienza a producir anticuerpos contra la sífilis que pueden 

ser detectados mediante una prueba de sangre segura, precisa y 

económica. El cuerpo presentará un nivel bajo de anticuerpos en 

la sangre durante meses o incluso años después de que se haya 

completado el tratamiento de la enfermedad.

 

g ¿Cómo se relaciona la sífilis  



con el VIH?

Las úlceras genitales (chancros) producidas por la sífilis hacen 

que sea más fácil contraer la infección por el VIH y transmitirla 

por vía sexual. Se calcula que el riesgo de contraer la infección 

por el VIH es 2 a 5 veces mayor cuando la persona expuesta al 

virus tiene sífilis.

Las ETS ulcerosas que producen llagas, úlceras o rupturas de la 

piel o de las membranas mucosas, tales como la sífilis, rompen 

las barreras que protegen contra las infecciones. Las úlceras 

genitales producidas por la sífilis pueden sangrar fácilmente y 

cuando entran en contacto con la mucosa bucal o rectal durante 

la relación sexual aumentan las probabilidades de infección  

y la susceptibilidad al VIH. El tener otras ETS también puede 

ser un factor importante para predecir una posible infección 

por el VIH, ya que las ETS son un marcador de las conductas  

asociadas a la transmisión del VIH.

g ¿Cuál es el tratamiento para  

la sífilis?

La sífilis es fácil de curar en sus fases iniciales. Si una persona ha 

tenido sífilis durante menos de un año, la enfermedad se curará 

con una sola inyección intramuscular de penicilina, que es un 

antibiótico. Si una persona ha tenido sífilis por más de un año, 

necesitará dosis adicionales. Existen otros antibióticos para tratar 

la sífilis en personas que son alérgicas a la penicilina. La sífilis  

no puede curarse con remedios caseros ni con medicamentos 

que se venden si receta médica. El tratamiento médico matará 

la bacteria de la sífilis y evitará que cause más daños, pero no 

remediará los perjuicios ya ocasionados.

Dado que existe un tratamiento eficaz, es importante que las 

personas que practican conductas sexuales que representan un 

riesgo de contraer ETS se hagan pruebas de detección de la sífilis 

de manera habitual.

Las personas que estén tratándose contra la sífilis deben absten-

erse de tener contactos sexuales con parejas nuevas hasta que las 

Página actualizada en marzo del 2009 • Versión en español aprobada por CDC Multilingual Services – Order # 5364

g 



PARA OBTENER MÁS INFORMACIÓN:

 

División de Prevención de Enfermedades  

de Transmisión Sexual (DSTDP)

Centros para el Control y la Prevención  

de Enfermedades

http://www.cdc.gov/std/

Centro de información de los CDC



1-800-CDC-INFO (1-800-232-4636)

Asociación Americana de la Salud 

Sexual  

(American 

Sexual Health Association, ASHA)

1-800-783-9877

www.ashastd.org

úlceras sifilíticas se hayan curado por completo. Las personas que 

tienen sífilis deben avisar inmediatamente a sus parejas para que 

se sometan a pruebas y reciban tratamiento si es necesario.

g ¿La sífilis es recurrente?

El hecho de que una persona haya tenido sífilis una vez no la 

protege de tenerla de nuevo. Una persona puede seguir siendo 

susceptible a la reinfección aun cuando se haya curado con el 

tratamiento. Solamente las pruebas de laboratorio pueden  

confirmar si una persona tiene sífilis. Dado que las úlceras 

sifilíticas pueden estar ocultas en la vagina, el recto o la boca, 

puede ser que una persona no se entere de que su pareja sexual 

tiene sífilis. El médico le ayudará a determinar si es necesario 

hacer nuevas pruebas de detección de la sífilis después de que 

haya concluido el tratamiento.

g ¿Cómo puede prevenirse la sífilis?

La manera más segura de evitar contraer enfermedades de 

transmisión sexual, incluida la sífilis, es abstenerse del contacto 

sexual o tener una relación estable y mutuamente monógama 

con una pareja que se haya hecho las pruebas y que se sabe que 

no tiene ninguna infección.

 

Abstenerse de consumir alcohol y drogas puede también ayudar 



a evitar la transmisión de la sífilis, ya que estas actividades 

pueden llevar a una conducta sexual peligrosa. Es importante 

que las parejas sexuales hablen entre ellas sobre si tienen el VIH 

o si en el pasado han tenido otras ETS, de manera que puedan 

tomar acciones preventivas. 

Las enfermedades genitales ulcerosas, como la sífilis, pueden 

aparecer tanto en las áreas genitales masculinas como las 

femeninas que hayan estado cubiertas o protegidas con un 

condón de látex, así como en áreas que no estuvieron cubiertas 

durante la relación sexual. El uso correcto y habitual de los 

condones de látex puede reducir el riesgo de contraer sífilis, 

herpes genitales y chancros, solamente si el área infectada  

o el área de posible contacto está cubierta. 

Los condones lubricados con espermicidas (especialmente el 

Nonoxynol-9 o N-9) no son más eficaces para prevenir la  

transmisión de las ETS que los otros condones lubricados.  

El uso de condones lubricados con N-9 no se recomienda para 

prevenir la infección de las ETS o del VIH. La transmisión de 

una ETS, incluida la sífilis, no puede prevenirse con lavarse 

los genitales, orinar o hacerse una ducha vaginal después de la 

relación sexual. Cualquier secreción, llaga o erupción en la piel

en particular en el área de la ingle, debe ser señal para dejar de 

tener relaciones sexuales y ver a un médico de inmediato.

En su guía del 2006 sobre tratamientos de enfermedades de 

transmisión sexual, los CDC recomiendan que los HSH, que 

tienen riesgo de contraer ETS, se hagan las pruebas de detección 



de la sífilis todos los años. 

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